El Nilo y el Antiguo Egipto son dos conceptos que no puede entenderse separados. El río no sólo fertilizaba las tierras, sino que también era una vía de comunicación fundamental, de hecho río y civilización egipcias son dos caras de una misma moneda.

Las crecidas regulares del río fueron básicas, tanto para el desarrollo de la vida como para el propio carácter simbólico de este pueblo. De hecho se relacionaban las inundaciones con la trayectoria diaria del sol y con el carácter cíclico de la propia vida. Además sería en estas fechas, cuando el campo no podía trabajarse, cuando los campesinos aprovechaban para contribuir a la construcción de la tumba del faraón.

La crecida comienza en Junio y el río no deja de crecer hasta septiembre donde el río alcanza su caudal máximo inundando todo el valle. A partir de este  momento el Nilo se retira dejando en las tierras un limo fértil causante de la prosperidad egipcia. Es tan sumamente importante que sin estas crecidas posiblemente la civilización egipcia habría sido efímera. El Nilo proporcionó los elementos que hicieron una gran civilización que perduró tres mil años. Por ello a nadie extraña que Herodoto denominase a Egipto como

El don del Nilo.

Para contralar estas crecidas en su beneficio, los antiguos egipcios crearon un sistema que les permitía medirlas, el Nilómetro. Consistía en un sistema en el que, por medio de una serie de marcas, se podían medir los niveles de inundación del río. Así podían predecir el volumen de la crecida y por lo tanto el limo y el volumen de la futura cosecha. Según el volumen de ésta se cobraba uno u otro impuesto, por eso era tan importante.

Su tamaño y su estilo podía ser diferente, así los había a modo de escaleras en las riberas de Nilo, con pocos escalones o como el de Asuán que contaba con más de noventa peldaños. Por otra parte, podían ser abiertos o bien podían tener unos escalones flanqueados por muros, en ocasiones cubiertos por un techo.

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Otro tipo de nilómetro tenía forma de pozo subterráneo y con él se podía conseguir una precisión matemática en las medidas.
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